Indigenous Archaeology as Decolonizing Practice [Arqueología Indígena como práctica descolonizadora*]

Por Sonya Atalay

From: The American Indian Quarterly

Volume 30, Number 3&4, Summer/Fall 2006

pp. 280-310 | 10.1353/aiq.2006.0015

In lieu of an abstract, here is a brief excerpt of the content:

The American Indian Quarterly 30.3&4 (2006) 280-310

Colonial History, Western Lens

Archaeology includes the study of artifacts and other aspects of material culture but is more importantly about people—understanding people’s daily lives, their sense of place in the world, the food they ate, their art, their spirituality, and their political and social organization. In piecing together multiple lines of evidence, including written documents, oral histories, analytical data from artifacts and ecofacts, and a range of regional and local environmental evidence, archaeologists attempt to write the stories of the past. Stated simply, archaeology is one of many tools utilized for understanding the past. However, when placed in its proper historical context, it is clear that the discipline of archaeology was built around and relies upon Western knowledge systems and methodologies, and its practice has a strongly colonial history. Many archaeologists have come to recognize that archaeology is based on, and generally reflects, the values of Western cultures. In privileging the material, scientific, observable world over the spiritual, experiential, and unquantifiable aspects of archaeological sites, ancient peoples, and artifacts, archaeological practice demonstrates that it is solidly grounded in Western ways of categorizing, knowing, and interpreting the world.

However, as Indigenous and local groups around the world have demonstrated, it is not only archaeologists who feel stewardship responsibilities toward archaeological materials and locations—many groups have rights and responsibilities to the human and material remains and to the knowledge, memories, and spiritual power that are intimately tied with the places and materials studied by archaeologists. Prior to European colonization, communities were able to act as stewards over their own cultural resources and history—examining, remembering, teaching, learning, and protecting their own heritage. In North America, as in many places around the globe, all of that changed abruptly when colonization began and the wealthy elites from Europe and newly settled Americans began to exercise their curiosity over the materials beneath their feet in the “New World.” While disease, quests for land, warfare, and forced religion were decimating Native people and disrupting their daily lives and practices, antiquarians and anthropologists were gathering the remains of the dead and dying—including their bodies, skulls, sacred materials, and items of everyday use—for study and placement in museums around the world.

While one of the most far-reaching acts of cultural, spiritual and physical genocide was being perpetuated on the Indigenous people of North America, archaeologists and anthropologists began to take on the role of cultural and historical stewards, using the methods of their own Western cultures to examine, analyze, write, and teach about Indigenous lifeways and heritage. The colonization of North America involved actions and responses of many individuals and was part of a complex process. Native people responded to this disruption in their ability to control their cultural resources, history, and heritage in a variety of ways—some buried sacred items; others sold them in an effort to feed their families; still others gave up their traditional spiritual practices to embrace Christianity. However, through all of this, Indigenous people remained; their survivance demonstrates their ability to simultaneously both adapt to and change Western cultural practices, both in the past and the present.

Efforts have been made to understand the complexities involved in the development of anthropology, archaeology, and museum collections. In resistance to simplistic bad/good, colonizer/colonized, perpetrator/victim dichotomies, these studies often include a discussion of the positive intentions of Western scholars to collect and save remnants of a dying “race,” offering “products of their time” arguments as explanation and reason for behaviors such as robbing graves, plundering battlegrounds for human skulls, and collecting, studying, and storing body parts against the will and desires of Native populations. Yet if we are to take serious the effort of moving beyond the colonial past toward further positive growth and more ethical and just… [Documento completo aquí]

*

[La] Arqueología incluye el estudio de los artefactos y otros aspectos de la cultura material, pero es más importante aún, sobre las personas, la comprensión de la vida cotidiana de las personas, su sentido de lugar en el mundo, el alimento que comían, su arte, su espiritualidad y su organización política y social. Es juntando varias líneas de evidencia, incluyendo documentos escritos, historias orales, los datos analíticos de los artefactos y ecofactos, y una serie de pruebas ambientales regionales y locales, [que] los arqueólogos intentan escribir las historias del pasado. En pocas palabras, la arqueología es una de las muchas herramientas utilizadas para la comprensión del pasado. Sin embargo, cuando se coloca en su contexto histórico, está claro que la disciplina de la arqueología fue construida alrededor y se basa en los sistemas de conocimiento occidentales y metodologías, y su práctica tiene una historia fuerte[mente] colonial. Muchos arqueólogos han llegado a reconocer que la arqueología se basa en, y refleja en general, los valores de las culturas occidentales. Es privilegiando el material, el mundo científico, observable en los aspectos espirituales, la experiencia, y no cuantificable de sitios arqueológicos, pueblos antiguos y artefactos, la práctica arqueológica demuestra que está sólidamente enraizada en las costumbres occidentales de categorizar, a sabiendas, e interpretar el mundo.

Sin embargo, como los grupos indígenas y locales de todo el mundo han demostrado, no sólo los arqueólogos que se sienten las responsabilidades administrativas hacia los materiales arqueológicos y lugares-muchos grupos tienen derechos y responsabilidades para el ser humano y los restos materiales y los conocimientos, recuerdos, y el poder espiritual que están íntimamente vinculados con los lugares y los materiales estudiados por los arqueólogos. Antes de la colonización europea, las comunidades fueron capaces de actuar como administradores sobre sus propios recursos culturales y el examen de la historia-, recordar la enseñanza, el aprendizaje y la protección de su propio patrimonio. En América del Norte, como en muchos lugares alrededor del mundo, todo eso cambió abruptamente cuando comenzó la colonización y las élites ricas de Europa y los americanos recién asentados comenzaron a ejercer su curiosidad sobre los materiales bajo sus pies, en el “Nuevo Mundo”. Si bien la enfermedad, las misiones de la tierra, la guerra y la religión forzada diezmaban pueblos nativos e interrumpiendo su vida cotidiana y prácticas, anticuarios y antropólogos estaban reuniendo los restos de los muertos y los moribundos, incluyendo sus cuerpos, calaveras, materiales sagrados y objetos de la vida cotidiana uso para el estudio y la colocación en museos de todo el mundo.

Mientras uno de los más trascendentales actos de genocidio cultural, espiritual y físico estaba siendo perpetuada en los pueblos indígenas de América del Norte, los arqueólogos y antropólogos comenzaron a asumir el papel de administradores culturales e históricos, utilizando los métodos de sus propias culturas occidentales para examinar, analizar, escribir y enseñar acerca de los estilos de vida indígenas y el patrimonio. La colonización de América del Norte involucrado acciones y respuestas de muchas personas y fue parte de un proceso complejo. Los indígenas respondieron a esta interrupción en su capacidad de controlar sus recursos culturales, la historia y el patrimonio en una variedad de maneras, algunos enterrando objetos sagrados, mientras que otros los vendían en un esfuerzo por alimentar a sus familias, que otros renunciaron a sus prácticas espirituales tradicionales para abrazar el cristianismo. Sin embargo, a través de todo esto, los indígenas permanecieron, su [supervivencia] demuestra su capacidad para adaptarse a ambos a la vez y cambiar las prácticas culturales occidentales, tanto en el pasado y el presente.

Se han hecho esfuerzos para entender las complejidades involucradas en el desarrollo de las colecciones de antropología, arqueología y museo. En la resistencia a la simplistas  dicotomías malo / bueno, colonizador / colonizado, autor / víctima, estos estudios suelen incluir un análisis de las intenciones positivas de los estudiosos occidentales para recoger y guardar los restos de un moribundo “raza”, ofreciendo “productos de su tiempo” argumentos como explicación y razón de conductas como robo de tumbas, saqueando campos de batalla de cráneos humanos, y recoger, estudiar y almacenar las partes del cuerpo en contra de la voluntad y los deseos de las poblaciones indígenas. Sin embargo, si hemos de tomar en serio el esfuerzo de superar el pasado colonial hacia un crecimiento más positivo y más ético y justo … [Extracto del artículo] *

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* Traducción libre y automática del inglés al español, a través de Google.

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Fuente: http://muse.jhu.edu/login auth=0&type=summary&url=%2Fjournals%2Famerican_indian_quarterly%2Fv030%2F30.3atalay02.html

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